2007/01/12

El cometa McNaught desde el espacio

La noticia astronómica de los últimos días ha sido el cometa McNaught, que durante unos días es visible a simple vista a la salida y puesta de Sol. Ha sido recogido en algún medio general (El País), aunque ha pasado bastante desapercibido. Como otros blogs de astronomía ya se han parado a contar los detalles de cuándo y cómo observarlo (Javier Armentia, Cuaderno de Bitácora Estelar), aquí me voy a centrar en otra parte de la historia. En el cometa visto desde el espacio. De los cometas y su composición ya hablé en esta entrada.


Esta imagen fue tomada ayer día 11 por uno de los instrumentos de uno de los dos satélites que constituyen la recién nacida misión STEREO. Misión dedicada a la observación del Sol. La idea es situar dos satélites gemelos, con igual instrumentación, en órbita alrededor del Sol. Una órbita que es la misma que la que sigue la Tierra, con la peculiaridad de que uno de los satélites va por delante de nuestro planeta y el otro por detrás. Es decir, visto desde el Sol uno quedaría a la izquierda y el otro a la derecha de la Tierra. ¿Por qué así? Pues porque imágenes tomadas simultáneamente por ambos satélites, desde distintas perspectivas, van a permitir crear una única imagen con cierto componente tridimensional. La base (estereoscopia) es la misma que permite hacer películas en 3D, como las que podemos disfrutar en los IMAX usando unas gafas especiales.

Volviendo a lo que iba, esta imagen ha sido tomada por uno de los instrumentos (SECCHI/HI-1B). Y da la casualidad de que la imagen es la primera recibida por ese instrumento que acababa de abrir las puertas por primera vez desde el lanzamiento del 26 de Octubre de 2006. Los científicos responsables se llevaron una grata sorpresa, pues aunque sabían de la existencia del cometa, estaban más pendientes del comportamiento del satélite en momentos tan críticos. Así que la satisfacción ha sido doble. Son compañeros del instituto donde trabajo y como la sala de operaciones está en el mismo pasillo que mi oficina, tuve la suerte de echar un vistazo a la imagen justo unos minutos después de recibirla. Os podéis imaginar el buen ambiente que había.

De la imagen sólo quería puntualizar que la línea vertical en blanco que la recorre de arriba a abajo en su parte derecha, no es real. Es el resultado del grandísimo brillo del núcleo del cometa que satura la imagen en esa zona detector. El instrumento está diseñado para estudiar la evolución de erupciones solares muchos más débiles en brillo a esas distancias del Sol.

Imágenes de mayor resolución se pueden encontrar aquí. Buscad: January 11, 2007 -- Wow....

El satélite SOHO, un veterano que cumple ya más de 20 años en el espacio, también lo ha visto.


La saturación es todavía más evidente y ni siquiera se pueden distinguir el núcleo y la cola. En los próximos días conforme se acerque al Sol (representado con el círculo blanco y ocultado por un disco para resaltar el fondo) se podrá ver mejor.

Este es un enlace a una peliculilla que muestra su evolución: quicktime, mpeg.

Se cuentan más detalles aquí: SOHO hotshots

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